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Guide d'achat : les vélos électriques - Le coup de pouce de la batterie

Guide d'achat : les vélos électriques - Le coup de pouce de la batterie
Mars 2009
Le Particulier pratique n° 344, article complet.
Auteur : FRANCISCO (Sylvie)

Le vélo permet de circuler tout en faisant de l'exercice, mais l'effort à fournir est parfois si intense – au démarrage, en côte, quand le vent souffle de face... – que bien des candidats potentiels redoutent de terminer le trajet épuisés et en sueur. C'est à ces utilisateurs contrariés que s'adressent prioritairement les vélos à assistance électrique (VAE).

En France, les ventes demeurent modestes (à peine 10 000 unités en 2008, contre 80 000 aux Pays-Bas), mais l'offre s'est considérablement étoffée ces derniers temps. Les VAE d'aujourd'hui n'ont plus grand-chose à voir avec ceux proposés il y a une dizaine d'années. De manière générale, d'énormes progrès ont été accomplis en termes de motorisation, de production et de stockage de l'énergie, de stabilité, de robustesse, d'ergonomie...

Le prix reste encore élevé (de 600 à plus de 1 500 €). Vous pouvez trouver sur Internet des VAE moins onéreux, entre 350 et 600 €, mais il s'agit généralement de modèles 100 % chinois (conception, fabrication et assemblage des pièces) ne présentant aucune garantie de conformité aux normes de sécurité en vigueur. Pour cette raison, nous ne les avons pas retenus dans ce guide d'achat.

En bas de gamme, une conduite heurtée

Les VAE présentent de nombreux points communs avec les vélos ordinaires : le cadre, la fourche, le guidon, les roues, le pédalier, la selle restent semblables. Des kits de motorisation permettent de transformer n'importe quel vélo de ville, VTC ou VTT en VAE, moyennant, parfois, quelques petites modifications (écartement de la fourche, répartition du poids du moteur et de celui de la batterie). Sachez, toutefois, que vous roulerez ensuite à vos risques et périls. En effet, ce vélo modifié ne répondra peut-être plus aux exigences de sécurité en vigueur, définies par la norme NF R 30-020. En cas de sinistre, votre responsabilité pénale pourra être engagée (et non plus celle du fabricant du vélo d'origine). Ces kits coûtent entre 600 et 1 000 € pose comprise. Or, dans cette tranche de prix, vous pouvez vous offrir un ­authentique VAE, avec, d'emblée, une meilleure répartition des masses et une esthétique plus soignée. Cela dit, beaucoup de ces modèles (et même jusqu'à 1 200 €) se révéleront décevants. La stabilité de l'engin, l'étanchéité de la batterie, la disponibilité des pièces détachées peuvent laisser à désirer. Et surtout, le système d'assistance électrique délivre une puissance constante, quel que soit l'effort musculaire fourni. Il en résulte d'inconfortables et dangereux à-coups (en particulier au démarrage), qui gênent la maîtrise de la vitesse, et donc la conduite.

La batterie, souvent de technologie ancienne (au gel plomb ou au Ni-MH), a une puissance (24 V, parfois 12 V) et une autonomie (8 Ah dans le meilleur des cas) assez faibles. Rien d'étonnant, donc, que ces VAE peinent à gravir les côtes, et se limitent à des trajets de 20 à 30 km. Au vu de tous ces éléments, le rapport poids/puissance mérite d'être attentivement considéré (voir “Comment ça marche” p. 35). Signalons, par ailleurs, que l'équipement fourni en série est généralement restreint, voire inexistant.

En moyenne gamme, une assistance bien huilée

Au-delà de 1 000 €, les VAE sont plus aboutis sur le plan technique et esthétique. Les pièces sont conçues et assemblées en Europe ; la fabrication demeure essentiellement chinoise, mais les usines de sous-traitance sont tenues de respecter un cahier des charges exigeant. Le système d'assistance électrique illustre bien le pas qualitatif franchi : grâce à des capteurs (capteur de couple notamment), il mesure en permanence l'effort musculaire fourni, en déduit vos besoins et ajuste automatiquement la puissance délivrée par le moteur. Très confortable et sécurisant, ce système, dit d'assistance proportionnelle (SAP ou PAS), présente plusieurs avantages : il permet une conduite fluide et un bon contrôle de la vitesse, réduit la consommation électrique de la batterie et augmente, du même coup, l'autonomie du VAE (soit le nombre de kilomètres pouvant être parcourus entre deux rechargements).

La technologie employée pour les batteries est de type lithium-ion, plus rarement Ni-MH, avec des écarts de prix importants suivant la tension (24 ou 36 V) et l'ampérage (8 ou 10 Ah). En ce qui concerne les freins, les V-brakes sont de mise, mais certains cycles disposent de freins à disque à câbles, plus efficaces par temps de pluie. L'équipement fourni en série est correct, voire très intéressant.

En haut de gamme, un vrai confort routier

A partir de 1 500 €, la puissance, l'autonomie, la stabilité, la robustesse ont été pensées pour durer. Les matériaux sont résistants et légers : cadre, fourche, jantes, pédales en aluminium de première qualité ; batterie au lithium-ion ou au lithium-polymère, délivrant 36 V et 10 Ah ; freins à disque hydrauliques ; pneus increvables (grâce à un dispositif auto-obturant) ; doseur d'assistance (0, 50 et 100 %) au guidon... Ces VAE sont conçus et assemblés en Europe, par des entreprises compétentes. La confection des pièces maîtresses est sous-traitée à des sociétés japonaises ou taïwanaises réputées dans le secteur du cycle : Shimano-Nexus pour les dérailleurs, RST pour les amortisseurs... Dans le très haut de gamme, c'est la totalité du cycle qui se fabrique et s'assemble en Europe. Quoi qu'il en soit, les finitions sont soignées, les équipements de confort quasi systématiques : indicateur de charge de batterie, compteur kilométrique, panier et/ou sacoche, garde-boue, antivol de batterie, de fourche et de selle, etc. Le service après-vente est en mesure de fournir des pièces détachées rapidement et sur le long terme.

Sylvie Francisco


Mots-clés :

BATTERIE , BICYCLETTE , PIECE DETACHEE , VELO




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